海と山、独特の生態系がもたらす恩恵―世界自然遺産・知床

知床半島は北海道東部のオホーツク海に長く突き出た半島です。知床という地名はアイヌ語の”シリ-エトク”(突き出た所)に由来します。半島の背には知床連山と呼ばれる山々が連なり、その山を背景に東側の羅臼町、西側の斜里町と2つの町が含まれています。

羅臼から望む根室海峡の向こう岸、最短距離で25kmの位置には、北方領土の国後島があります。全長123km、面積1490平方キロメートルの広大な国後島が見える風景は、国際社会を身近に感じさせてくれます。
根室海峡の羅臼沖は、急激に水深1kmほどまで深くなる地形の特徴から、湧昇流の恩恵を受けて、さまざまな種類の魚がやってきます。また、冬は流氷が知床半島のウトロ側で一部せき止められる一方、羅臼に来る流氷は止まることなく流れているため、厳冬期を含め一年中漁が可能です。流氷がもたらす栄養分のおかげで、水産資源の質にも恵まれています。

羅臼はオホーツク海に面し、流氷がやってくる世界最南端です。
この豊かな海洋生態系と、知床連山の原生林からなる陸の生態系は川でつながり、海と山の生きものが相互に密接な関係をつくっています。
また、オオワシやシマフクロウといった絶滅危惧種に指定された動物が生息していること、国立公園に指定された場所が多く、国の法的整備により環境を守れる体制が整っていることが評価され、2005年、知床は世界自然遺産に登録されました。 海洋を含むエリアの自然遺産登録は知床が日本で初めての場所です。

"Shiretoko" World Natural Heritage Site: Sea and Mountains Make a Rich Ecosystem

知床マップ
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The Shiretoko Peninsula is located at the
east end of Hokkaido. The name "Shiretoko" comes from the Ainu language "sir-etok", which means "where the earth protrudes".
The peninsula includes two districts, Rausu-cho and Shari-cho, divided by the Shiretoko Range. A northern territory of Japan, Kunashiri Island, 123 km long and 1490 square kilometers, is located in 25 km east of Rausu.

The narrow strait and steep sea scarp in front of Rausu produces strong upwelling sea-currents, and bring us big fish catches. In winter when pack-ice cover the sea, Shiretoko peninsula blocks the movement of pack-ice and keeps some ice-free area in Rausu. Fishermen in Rausu, therefore, can continue their fishing activities even in the harsh winter.
Rausu is the southernmost point in the world, where pack-ice cover the sea. Oxygen-rich water brought by pack-ice and nutrient-rich water from the rapid rivers mixed up at the Nemuro Strait. The land and sea ecosystem connected together and makes up a rich world of wildlife.

Shiretoko has been designated as a World Natural Heritage Site in 2005, based on the facts that endangered species, such as Steller's Sea-Eagle and Blakiston's Fish-Owl, inhabit and the law systems to protect the environments has been in place. Shiretoko is the first World Natural Heritage Site in Japan, which include sea in its area.